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La noche de Halloween que vio morir a River Phoenix


Este fin de semana se conmemora un nuevo aniversario de la trágica muerte del actor River Phoenix, ocurrido en la noche de Halloween de 1993.

Phoenix tenía 23 años y una prometedora carrera en el cine, tras haber sido nominado al Oscar como Mejor Actor de Reparto, a los 18 años de edad, por su rol en la cinta Running on Empty (1998) del director Sidney Lumet.

River Phoenix y su entonces novia Martha Plimpton, en la red carpet de los Oscar (1989)

El mismo también era un entusiasta de la música y en 1989 formó una banda alternativa llamada Aleka’s Attic, junto con su hermana Rain.

River y Rain en Aleka’s Attic.

River saltó a la fama mundial en 1986, cuando interpretó al carismático Chris Chambers, en la película Stand By Me, cuando tenía 16 años de edad.

Corey Feldman, River Phoenix y Jerry O’Connell en Stand By Me.

Desde ese entonces, participó y se destacó en películas dramáticas como The Mosquito Coast (1986), Little Nikita (1988), Running on Empty (1988), Dogfight (1991) y se ganó los elogios de la crítica por My Own Private Idaho (1991), en la que interpretó a un adolescente prostituto que sufría narcolepsia, bajo la dirección de Gus Van Sant y junto a su mejor amigo, Keanu Reeves.

River y Keanu (My Own Private Idaho)

También encantó al público y los hizo reír en Love You To Death (1990) y en The Last Crusade (1989), en la que interpretó al joven Indiana Jones, bajo las órdenes de Steven Spielberg.

Steve Spielberg y River Phoenix.

Era hermano mayor del futuro actor ganador del Oscar, Joaquin Phoenix, quien estuvo con él aquella fatídica noche, en la que sufrió una accidental sobredosis de drogas y cayó en la vereda del Sunset Strip en Hollywood Boulevard, Los Ángeles.

Los Phoenix habían estado antes en el recientemente inaugurado pub nocturno The Viper Room, propiedad del también actor Johnny Depp.

River volvía a LA luego de pasar varias semanas en el lejano estado de Utah, donde se encontraba filmando la que sería su película, ‘Dark Blood’, que no logró completar y que se estrenó recién en 2012.

Judy Davis y River Phoenix (Dark Blood)

A su regreso, se hospedó en el hotel Nikko de Beverly Hills, donde se encontró con sus hermanos Rain y Joaquín (quien se hacía llamar Leaf en aquel entonces) y con su novia Samantha Mathis, actriz que conoció filmando The Thing Called Love (1993), que se estrenó poco tiempo después de la muerte del actor.

River y Samantha Mathis

Según el libro The Last Night At The Viper Room, todos ellos fueron al bar de Depp por insistencia de Joaquín (de 18 años), quien quería ver a la banda P, formado por el cantante de The Butthole Surfers (Gibby Haynes), el propio Johnny Depp y Flea, junto a su ex compañero en los Red Hot Chili Peppers, John Frusciante, quienes fueron invitados esa noche.

Todos ellos eran amigos de River también, quien llevó su guitarra acústica, por si había una posibilidad de tocar con ellos, ya que no era un conjunto de rock serio, sino más bien uno para divertirse.

Al llegar al pub, fueron directo a la zona VIP, donde Flea (co-estrella de River en My Own Private Idaho) le dijo al actor que no había lugar para él en el escenario y que el sonidista no iba a microfonear su guitarra acústica.

Esa noticia había frustrado a River, quien luego ingirió un vaso con una bebida que John Frusciante le pasó y que no debía bebérsela toda, sino sólo un sorbo y compartir entre varios, ya que se trataba de una droga llamada «Speedball», un peligroso cocktail de heroína y cocaína que estaba de moda en aquel entonces y que había matado al comediante John Belushi en 1980.

Años después, en 1997, John Frusciante ofreció un show en solitario en The Viper Room, donde recordó a River diciendo: «Si el pendejo del sonidista hubiera conectado su jodida guitarra, él no hubiera muerto».

River y su gente sólo había esto 45 minutos en el Viper Room, de donde salió arrastrado por sentir que se le acababa el aire y sufrió convulsiones en la acera, frente al bar, lleno de gente disfrazada por Halloween, que no lo reconoció a simple vista, ya que el mismo contaba con el cabello moreno teñido y corto, por su papel en Dark Blood.

No se parecía al famoso River Phoenix, el del pelo largo y rubio como el sol, que todo el mundo vio brillar haciendo del joven Indiana Jones.

Mientras River se encontraba convulsionando, Joaquín realizó una llamada desesperada al 911, donde no sabía explicar qué le pasaba a su hermano mayor y pedía a gritos que llegue una ambulancia.

Cuando todo eso ocurría, irónicamente, la banda P estaba tocando un tema llamado «Michael Stipe», en cuya letra nombran al líder de REM, a Flea y también a River Phoenix.

«I’m glad I met old Michael Stipe, I didn’t get to see his car. Him and River Phoenix were leaving on the road tomorrow». 

 «But we didn’t have a part, not a piece of our heart, not Michael, River Phoenix or Flea or me».

Al enterarse de lo que ocurría, Flea sale del escenario y acompaña a River en la ambulancia, que llegó al Cedars-Sinai Medical Center, donde fue declarado muerto en las primeras horas del 31 de octubre de 1993.

El LA Times reportó en su momento que un fotógrafo/paparazzi, de nombre Ron Davis, vio a Phoenix convulsionar y en lugar de sacarle una foto (que hubiera valido millones de dólares) prefirió asistir al joven actor.

Lo dejaron en la acera de espaldas y ahí fue cuando comenzaron las convulsiones«, señaló Davis. «Estaba convulsionando tanto que parecía un pez fuera del agua».

El fotógrafo también dijo que quedó consternado al ver cómo los transeúntes eran indiferentes hacia lo que ocurría, como si fuera «un espectáculo de monstruos de Halloween en Hollywood».

La próxima película de River Phoenix tenía que ser Interview with a Vampire, junto con Brad Pitt, Tom Cruise y Antonio Banderas. Finalmente fue reemplazado por Christian Slater en el papel del periodista Daniel Malloy.

Slater luego confesó que donó el dinero que le pagaron por la película, a las organizaciones que el fallecido actor apoyaba.

River un defensor de los derechos de los animales y estricto vegano, que siempre usó su imagen pública para hablar de causas ambientales, mucho antes de que eso sea un tópico popular en Hollywood, como lo es hoy en día.

Estrellas actuales como Leonardo DiCaprio, Jimmy Fallon, Jared Leto y James Franco, dijeron que crecieron admirando a Phoenix y que los influyó.

Fans de River dejaron velas frente al Viper Room.

Tras su muerte, también recibió homenajes de figuras  de la música como Kurt Cobain, quien le dedicó su versión del tema «Jesus Doesn’t Want Me for Sunbeam», en el último show de Nirvana en Los Ángeles, unos seis meses antes de quitarse su propia vida.

También bandas como REM, Stereophonics, Red Hot Chili Peppers y Natalie Merchant, le escribieron canciones en su memoria. Esta última se lamenta en el coro, cantando: «Se fue uno de los nuestros..

En 2020, Joaquín fue premiado con el Oscar a Mejor Actor por la película Joker. En su discurso de agradecimiento mencionó, sin nombrarlo, a River y leyó una estrofa que escribió a los 17 años, para la canción «Halo» de su grupo Aleka’s Attic, que decía:

«Run to the rescue with love and peace will follow«, que en español dice: «Corre al rescate con amor y la paz seguirá».

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